R&D 관점에서 테슬라가 다른 車제조사와 다른 이유

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고도의 기술 기반 산업 ... 예를 들어 IT와 자동차 산업의 경우 연구개발(R&D) 분야에 대한 투자는 해당 기업의 미래를 가늠할 수 있는 주요한 척도로 인식된다. 무엇보다 그 기술적 격차가 유독 크게 벌어지는 것이 IT와 자동차 산업이 되겠다.

테슬라에 대한 끊임없는 비판과 견제에도 불구하고 테슬라가 세계 최고의 전기차 기술을 확보하고 있으며 가장 많은 연구개발 투자를 진행하고 있다는 사실은 모두 다 인정한다. 이는 100년 역사를 자랑하는 독일의 벤츠/BMW나 매년 1000만대의 신규 차량을 찍어내는 폭스바겐, 토요타조차도 흉내 내지 못하는 사실 중 하나이다.

온라인 그래픽 매체 비주얼캐피털리스트의 자료에 따르면, 적어도 테슬라가 미국의 전통 자동차 업체와 어떻게 차별화하고 있는가는 사실을 여실히 보여주고 있다. 차량 1대당 연구개발자 투자 현황을 도표로 정리한 것.

미국 자동차 제조사 연구개발 투자 비중 비교 /자료=visualcapitalist.com

도표에서 테슬라는 판매된 차량 1대당 3000달러에 가까운 연구개발비를 들이이고 있다. 이는 토요타나 GM, 포드, 크라이슬러보다 3배 이상 많은 투자 비중이다. 무엇보다 테슬라는 광고비를 단 한 푼도 쓰지 않는 반면, 다른 자동차 제조사는 대당 394달러에서 많게는 664달러까지 광고비를 들이고 있다.

테슬라와 타 제조사 간의 생산량 규모 차이가 존재하는 만큼 차량 1대당 연구개발비 투자 비율로 비교하는 것이 보다 객관적인 비교가 되겠다.

이 같은 지표는 각 제조사가 생각하는 연구개발비 투자의 중요성을 상징한다. 일반적으로 더 많은 연구개발 투자는 경쟁업체에 비해 제품이나 서비스의 품질을 개선하고 향상시킬 수 있다고 간주된다. 반대로 광고는 인지도를 높이고 비즈니스를 홍보할 수 있습니다. 그러나 그 자체로 미래의 경쟁력을 담보하진 않는다.

테슬라는 사실 별도 광고비를 책정할 필요가 없긴 하다. 필요한 홍보는 세계 최고의 입소문 메이커이기도 한 일론 머스크 CEO가 알아서 해주기 때문이다. 때때로 너무 과해서 구설수를 일으킬 정도니깐. (그래서 뉴욕타임스 같은 매체들은 테슬라를 싫어한다는 소문이 돌기도 한다 ...)

어쨌거나 테슬라의 이러한 연구개발 투자 경향을 (매우 효율적이기데) 당분간 변화는 없을 전망이다. 게다가 전기차 외에도 테슬라는 비장의 무기를 준비하고 있다. 바로 자동차 보험이다.

국내처럼 자동차 생산과 보험을 겸업할 수 없는 환경이 아닌 국가(미국)에서는 실시간으로 축적하는 운행 데이터를 바탕으로 자동차 보험 운용이 가능하다. 직접 데이터를 수집하는 테슬라의 경우 자신의 차량에 가장 걸맞은 최적의 보험 프로그램 산정이 가능하다.

전기차 판매와 (자율주행 등) 서비스 구독, 그리고 보험까지 ... 이 모든 서비스를 최적화해 제공할 수 있는 자동차 기업이 누가 있을까? (앞으로 10년 내) 테슬라 외엔 없다. 그것이 연구개발비 투자를 바탕으로 테슬라가 지닌 잠재력이자 경쟁력이며, 현재 (거품이라고 불릴 만큼 비정상적으로 높은) 테슬라 주가의 배경이다.

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