AI 로봇이 병원을 모두 대체할 수 있을까?

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오늘날 로봇 수술 시스템이 전 세계 수천 곳의 병원에서 사용된다(국내도 마찬가지다). 10년 전에는 일상적인 수술 절차를 돕는 투박한 기계에 불과했던 수술용 로봇은 현재 인간의 도움 없이 스스로 수술을 진행할 수 있는 수준에 이르렀다. (의사 대신 의료기기 영업사원이 수술을 할 수 있는 이유다)

여기에 AI 분야 중 하나인 딥 러닝 기술을 발달로 그간 고도의 숙련과 경험을 요구했던 외과 수술마저도 로봇이 보완하거나 대체할 수 있게 됐다. 일례로 인간 의사가 뇌수술을 집도 하는데 필요한 모든 의학 지식과 경험을 얻는데 최소 10년의 시간이 걸리지만, 수술용 AI 로봇은 도입 즉시 가능하다.

도입 비용은 클 수 있지만, 수술용 AI 로봇의 효용은 초기 투자 비용을 어렵지 않게 만회할 수 있다. 로봇은 연중무휴 24시간, 추가 비용 없이 수술이 가능하다. 게다가 운영관리비 또한 인간 의사를 고용하는 것보다 훨씬 저렴하다.

그렇다고 미래에 인간 외과의의 자리가 없어진다는 것은 아니다. 결국 기계와 상호 교류할 수 있는 인간 전문가가 필요하다. 현대의학과 AI만으로 극복할 수 없는 영역이 존재하기 마련이다. 그러나 그 영역은 수술대 밖에서 존재하며 수요 또한 많지는 않다.

그러나 예외는 있다. 의사가 아닌 간호사의 영역이다. 로봇 외과의가 이제 생소하지 않은 영역이라면, 완전한 기능을 갖춘 AI 간호사는 여전히 미래의 일이다.

코로나19 팬데믹을 거치며 간호사가 담당하는 의료 영역의 중요성은 더욱 부각됐다. AI가 백신 개발 속도를 앞당겼을지는 모르지만, 코로나19 감염 환자를 돌보는 일에는 별다른 활약을 보이지 못했다. (코로나19로 인해) 병원에서 발생하는 대부분 문제는 첨단 로봇조차도 쉽사리 해결할 수 없는 문제다.

로봇은 사람처럼 주위를 둘러보고 배울 수 없으며, 정확히 무엇을 어떻게 할지 학습하는 과정이 필요하다. 임기응변 특히 의료 환경에서 필요한 임기응변에 대응할 수 있는 수준에 결코 이르지 못한다.


최근 존스 홉킨스 대학 연구팀의 연구 결과도 이러한 상황을 동의했다. 

코로나19 팬데믹 상황에서폭증하는 환자를 병원이 수용하기 위해 긴급 수용시설을 마련하고 필요한 설비를 갖추며 시시각각 변화하는 복잡한 상황을 대처하기에는 여전히 인간이 가장 효율적이고 효과적인 수단이라는 결론이다.

(AI와 로봇이 하지 못한다는 얘기가 아니다. 다만 다양한 상황에서의 적응력과 대응력은 인간이 월등하다는 얘기다)

AI와 기계는 환자의 활력 징후를 파악하거나 기록 및 모니터링하는 등 간호와 관련된 특정 작업을 지속해서 수행하는 데는 도움이 된다. 그러나 일반 병원 간호사의 일상적인 업무를 수행할 수 있는 기계는 세상에 없다.

간호사는 대부분 시간을 실시간 상황에 대응하는 데 보낸다. 주어진 교대 근무에서 간호사는 환자와 상호작용하고, 장비를 설치 및 배치하고, 정밀 기기를 작동하고, 의료진과 환자가 가득한 공간을 통과해 물품을 운반하고, 미스터리를 해결하고, 꼼꼼한 메모를 하고, 의료진과 일반인 간의 커뮤니케이터 역할을 한다.

두 발로 걷고 뛰며 백 텀블링까지 하는 보스턴 다이내믹스의 로봇 '아틀라스'가 있다. 아틀라스는 확실히 병원 내부를 이동하며 물품을 운반하고 의료 장비를 작동할 수는 있을 것이다. 그러나 의사가 환자 차트 작성을 실수로 빼먹은 것. 겁에 질린 환자를 진정시키거나 수술 결과에 대해 궁금해하는 보호자를 상대하는 일은 어떻게 할 수 있을까?

아마도 안드로이드의 반란을 다룬 게임 '디트로이트비컴휴먼'의 수준은 되어야 가능한 일이다. (다행스럽게도) 그런 미래가 오기까지는 수십 년이 남았다.

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