격변의 글로벌 통신 칩 공급망...빨라지는 중국 업체들의 행보

중국 2위 모바일 칩 개발 업체인 유니SOC가 5G 칩셋을 예정보다 빠른, 2020년 하반기 선보인다. 글로벌 선도 업체인 퀄컴이나 미디어텍을 따라잡고 미국 공급 업체들에 대한 의존을 줄이려는 중국 현지 업체들의 수요를 잡기 위해서라고 니케이 아시안 리뷰가 7일(현지시간) 보도했다.

유니SOC는 칭화유니그룹의 모바일 칩 사업 부문이다. 유니SOC는 야심찬 목표를 가속화하기 위해 화웨이와퀄컴에서 인재들을 영입했고 프로세스 개선 및 품질 향상을 목표로 2억달러 이상을 투입했다고 니케이 아시안 리뷰가 내부 한 소식통을 인용해 전했다.

유니SOC 주요 고객사는 화웨이처럼 미국으로부터 제재를 받을 것을 우려하는 후발 스마트폰 제조사들이다.

에릭 조우 유니SOC 마케팅 담당 수석 부사장은 "화웨이 제재 이후 대부분의 중국 회사들은 공급망을 재검토할 필요를 알고 있다. 이들 회사는 공급이 중단되는 리스크를 피하기 위해 할 수 있는 모든 것을 하고 싶어한다"고 말했다. 이어 "이것은 우리 같은 현지 칩 개발 업체들이 기회를 잡는데 매우 좋은 기회다. 5G 뿐만 아니라, 다른 제품 포트폴리오에서도 많은 고객들이 우리와 보다 관여하려 하는 것을 보고 있다"고 덧붙였다.

이같은 중국 상황은 미국 업체들에게는 불리한 요소다. 세계 1위 모바일 칩 업체인 퀄컴은 지난주, 화웨이 제재가 자사의 중국 비즈니스에 타격을 주고 있다고 인정했다고 니케이 아시안 리뷰는 전했다.

중국 정부가 국가적으로 5G 네트워크 구축에 속도를 내고 있다는 것도 유니SOC 같은 중국 칩 디자인 회사들에겐 기회다. 6월 중국 정부는 주요 이동통신 업체들이 5G 네트워크 구축을 가속화할 수 있도록 예정보다 빨리 상업용 라이선스를 승인했다. 

차세대 무선 인프라는 고품질 비디오 라이브 스트리밍, 증강현실 컴퓨팅, 자율주행,  빠른 데이터 전송 및 낮은 레이턴시를 요구하는 애플리케이션 등의 첨단 기술을 가능케 하는데 핵심적인 역할을 한다.

유니SOC는 자사 5G 칩셋인 5G 타이거 모바일 플랫폼을 2020년 하반기에는 선보일 예정이다. 에릭 조우 부사장도 이같은 일정을 확인해줬다. 5G 타이거 모바일 플랫폼은 프로세서와 5G 모뎀을 칩 하나에 통합한 솔루션인데, 유니SOC는 우선 중국 스마트폰 업체들을 1차 고객으로 삼고 공략에 나선다는 계획이다. 

하이센스, 레노버그룹, ZTE, 메이주, 삼성전자 보급형 휴대폰 부문 등이 유니SOC가 5G 칩셋을 우선 판매하려는 회사들이다. 반면 퀄컴과 미디어텍은 대부분 화웨이, 오프, 비보, 샤오미, 삼성전자 등 메이저 스마트폰 회사들에게 칩셋을 제공하고 있다.

지상 조사 업체 트렌드포스에 따르면 유니SOC 연매출은 16억달러 정도다. 퀄컴의 10분의 1 수준이다. 하지만 최근들어 성장세가 주목된다. 4G 칩셋을 내놓는데는 퀄컴보다 2년 정도 뒤졌지만 지금은 차이를 좁혔다. 5G 솔루션은 퀄컴과 거의 동시에 내놓다는 목표다.

퀄컴과 미디어텍은 2020년 상반기께 일반 사용자들이 자사 5G 통합 솔루션을 이용할 수 있을 것이라고 밝히고 있다. 반면 화웨이의 칩 자회사인 하이실리콘 테크놀로지스는 중국 정부가 5G 네트워크 구축에 속도를 내면서 통합 칩을 올해말까지 내놓으려 하는 모습이다.

유니SOC는 글로벌 거인들과 경쟁하는데 있어 여전히 도전에 직면해 있다. 기술과 성능 측면에서 퀄컴과 미디어텍 대비 격차가 존재한다. 해외 업체들과 손잡지 않을 경우 보호주의의 부상에 따라 또 다른 도전에 직면할 수 있다는 지적이다.

대만 경제연구원의 반도체 애널리스트인 아리사 리우는 "다른 산업 업체들이 하고 있는 것을 아는 것은 기술 발전에 매우 중요하다"고 말했다.

도전들에도 불구하고 유니SOC는 중국 회사들이 미국 솔루션은 쓰지 않은 쪽으로 돌아섬에 따라 기회를 잡을 수 있는 좋은 위치에 서 있다.  리우 애널리스트는 "이것은 사라지지 않을 트렌드"라고 말했다.

IC인사이트에 따르면 중국 칩 디자인 회사들의 세계 시장 점유율은 2018년 13%였다. 반면 미국 업체들은 68%를 점유했다. 화웨이의 하이실리콘은 5G 칩 분야에서 선도 업체 중 하나가 됐지만 대부분 내부용으로만 쓰고 있다.

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